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没有测试车的微软,究竟在自动驾驶做了哪些布局?

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全球市值最高的三家科技公司,已经有两家公司有了自己的自动驾驶车队,在美国进行路测。老大 Alphabet 的子公司 Waymo,已经成为了自动驾驶的佼佼者;老二苹果在 2015 年也静悄悄地开始了自动驾驶技术的研发,目前车队已经有 45 辆测试车;而老三微软,没有自己的测试车队,似乎离这场竞争很远。

微软做了什么?

微软最直接的自动驾驶项目,并不是官方成立的。2017 年 1 月,微软内部深度学习和机器人社区中的几名员工,因为一门自动驾驶在线课程而聚到了一起。一拍即合的他们,组成一个名为 Road Runner 自动驾驶项目团队。

不过,这个团队,更像一个兴趣小组,他们没有资金,买不起用于实验的车。一开始,他们用的是遥控车,在遥控车上加上了自动驾驶的功能。但是,遥控车太小了,也经不起真实道路的折腾。最后,他们决定结束这种贫穷心酸的测试,改用模拟仿真的环境测试他们的自动驾驶算法。

他们使用的模拟器,是微软的开源平台 AirSim。AirSim 最初只是用于无人机研究,但与 Road Runner 合作之后,2017 年 11 月,AirSim 就宣布平台升级,覆盖了汽车模拟器。

AirSim 拥有一个非常详细的 3D 城市环境,其包含多种多样的动态情景,比如交通灯、停车场、湖、建筑工地等等。用户可以在社区的不同环境中测试系统,比如市中心、近郊地区、植被覆盖区和工业区域。开发者可以使用有 AirSim 帮助的 Microsoft Cognitive Toolkit (CNTK,微软认知工具包) 来做深度增强学习。

Road Rnner 的特点是,是通过制作虚拟的碰撞,让 AI 不断地去碰撞,从而学会安全的驾驶。他们的系统已经获得了大量的,现实中难以测试到的数据。

不过,由于是一个实验性项目,Road Runner 应该不会变成商业化项目,但微软未来可能会推广他们的系统,令其成为汽车软件中的重要一员。

打辅助路线

在 2017 年,微软的商务拓展负责人 Peggy Johnson 公开表态不会研发自动驾驶车,而是继续开发汽车软件。“我们不会研发自己的自动驾驶车辆,但我们希望能够帮助自动驾驶车辆和辅助驾驶。”这是微软的立场,不过,这样的路线,微软是否能够让微软也能分得自动驾驶的一杯羹呢?

让我们先来看看数据,根据 Statista 的数据,微软 Windows 车载操作系统 2017 年的市场占有率为 15.8%,居全球第三,但是未来有下降的趋势,并且可能会被 QNX 和 Linux 蚕食。这种趋势,对于微软的“辅助”路线来说,非常不利。另外,深度学习的研究主要是在 Linux 操作系统上构建的,而且微软的 CNTK 深度学习框架也不像 TensorFlow、torch、Chainer 这么流行。

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除了车载操作系统,微软还有一个叫做 Connected Vehicle 的车联网平台,提供包括通信、车载娱乐、实时路况、高级导航等服务。丰田和印度打车企业 Ola 已经与微软在车联网方面达成了合作。但除此之外,雷锋网(公众号:雷锋网)并没有发现微软有更多的合作伙伴。

其实,尽管微软在软件上付出了很多努力,由于历史原因,微软在这方面有点人才短缺。在深度学习还没有像今天如此火热的时候,微软研究院是人才争相进入的公司,因此微软招聘的,更多的是有丰富工作经验的人,研究深度学习的人较少(因为当时深度学习的研究主要是一些博士生在主导)。

或许是意识到内部驱动力不足的问题,2018 年 2 月,微软与博世合共同推出加速器 OpenADx,该加速器服务于自动驾驶的发展,聚焦于自动驾驶软件开发工具。但加速器能否孵化出有影响力的项目,还需要时间的验证。

云,还是云

比起自动驾驶的先锋技术,微软或许更在乎的是对后台的支持。换句话说,微软更希望自动驾公司驶使用他们的云服务。

微软最近与美国密歇根的自动驾驶测试基地 ACM(American Centor for Mobility)合作,为这个基地提供云和网络安全服务。该基地的 CEO John Madox 表示,微软的 Azure 云服务能够为在 ACM 进行测试的公司处理万亿字节的信息,并确保一个安全的网络环境。

去年,微软成为了百度 Apollo 计划的合作伙伴,将在全球除中国以外的地区为百度 Apollo 开放平台提供微软智能云 Azure 服务。由于国内的自动驾驶发展速度日益加快,各公司也多少有“出海”计划,拥有 90 多家合作伙伴的 Apollo,未来必能扩展其云服务的市场份额。

根据微软 2018 财年第二财季的财报,微软第二季度智能云部门的营收为 77.95 亿美元,比去年同期的 67.58 亿美元增长 15%,运营利润为 28.32 亿美元。云服务是微软很大的一块盈利业务,与其与 Waymo 和传统车企争霸,微软更懂得巩固自己的市场。



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